Zemřela ikona Maple Leafs, brankář Johnny Bower

Toronto truchlí za možná nejoblíbenějšího hráče Maple Leafs ve své historii. V úterý po krátkém boji se zápalem plic zemřela ve věku 93 let ikona klubu brankář Johnny Bower.

Člen síně slávy získal s Maple Leafs v šedesátých letech čtyři Stanley Cupy. Dvakrát získal Vezinovu trofej. Zahrál si Zápas hvězd NHL a třikrát vyhrál Calder Cup v AHL. Má svou hvězdu na kanadském chodníku slávy v Torontu a byl jedním z prvních hráčů Maple Leafs, kteří se dočkali své bronzové sochy před domácí halou. Patří mezi stovku největších hráčů v historii NHL a svým stylem v brance navždy změnil hru brankářů.

Pro nástupce slavného Turka Brody byl věk pouze číslem. Nebylo důležité, kolik mu právě bylo. Důležitá byla jeho odvaha a odhodlanost jít si za svým. V 15 letech lhal o svém věku, aby mohl nastoupit do kanadské armády a čtyři roky sloužit ve druhé světové válce. Pouze náhlá respirační infekce mu v roce 1942 zabránila být součástí invaze do Normandie.

„Myslím si, že kdybych odešel tak bych pravděpodobně zemřel,“ Bower později. „Stejně tak, jako většina mých přátel.“

Po návratu do Kanady v roce 1943 se Bower začal soustředit na svou hokejovou kariéru a nic mu nemohlo zabránit ve splnění si svého snu. Získat Stanley Cup. Nezastavil ho ani náhlý zánět kloubů, kvůli kterému byl propuštěn z armády. Stále ještě jako junior odehrál jednu sezonu v juniorské lize Saskatchewanu (SJHL).

Pro Bowera nebylo překážkou ani to, že ve slavné NHL bylo v té době místo pouze pro šest brankářů jelikož týmy neměly náhradníky. Nezastavilo ho osm let v nižší AHL než se konečně podíval do NHL. A trvalo další čtyři sezony než ve svých čtyřiatřiceti letech dostal příležitost v dresu Maple Leafs. Stalo se tak v sezoně 1958–59.

Svou kariéru začal v sezoně 1945–46 v dresu Cleveland Barons, kde strávil osm sezon. V sezoně 1953–54 se konečně dočkal startu v NHL. V dresu New Yorku Rangers odchytal 70 zápasů. Jenže v následující sezoně z toho bylo pouze 5 zápasů. Většinu roku odehrál v dresu Vancouver Canucks ve WHL. Sezonu 1955–56 strávil opět v AHL tentokrát v dresu Providence Reds. V sezoně 1956–57 dostal šanci v dalších dvou zápasech newyorských Rangers, ale sezonu odehrál opět v Providence Reds. Následovala ještě jedna sezona (1957–58) v AHL v dresu Clevelandu Barons.

Pak už obsadil brankoviště Maple Leafs.

Zdálo se, že by Bower bojoval s čímkoliv, aby se dočkal svého snu. Jenže postavit se do branky v NHL nebyl v té době žádný med. Brankáři stále ještě chytali bez helmy. Navíc ho velmi trápila jeho artritida. Ale pro rodáka ze Saskatchewanu to bylo přesně to, co vždy chtěl.

„Myslel jsem si, že už nikdy nebudu držet brankářskou hokejku. Když jsem chytal za Leafs, tak jsem jednou dochytal zápas a moje ruka byla zatuhlá jako drát. Někdy to bylo tak ztuhlé a bolavé, že mi trvalo hodinu, než jsem to rozhýbal,“ vyprávěl Bower o své artritidě.

A proč ho fanoušci Maple Leafs tak milovali?

Protože byl opravdový gentleman, který nikdy nehledal slávu, ale v Torontu ji přijal s takovým půvabem a pokorou, že to zapůsobilo na každého s kým se Bower setkal.

Hokejový svět v úterý ztratil jedinečnou osobnost.

„Nikdy ho nebylo slyšet, ale člověk si vždycky uvědomoval jeho přítomnost. Byl laskavý a nikdy si neztěžoval. Všechno přecházel. Příjemný gentleman a nás starý kluk věděl, jak zastavil puk,“ řekla Bridget Button, matka Craiga Buttona ze stanice TSN, která pracovala dlouho jako sekretářka Generálního manažera Maple Leafs Punche Imlacha.

Celou svou kariéru Bower tajil před hokejovým světem svůj věk. Přesto se o něj mohli Maple Leafs opřít, když získali své poslední čtyři Stanley Cupy. Včetně zápasu číslo 2 ve finále 1967 proti Montrealu Canadiens, ve kterém Bower ve 42 letech vychytal čisté konto.

Právě pro svůj věk získala legenda Maple Leafs svou přezdívku Čínská zeď. Hráči na něj odkazovali jako na starověký artefakt z jiné civilizace.

V sezoně 1969–70 Bower odchytal už jenom jeden zápas a ve 45 letech se tak stal nejstarším brankářem v NHL. Po ukončení své kariéry konečně odtajnil datum svého narození, 8. listopadu 1924.

„Nikdy nejste dost staří, abyste nemohli hrát,“ řekl ten den Bower novinářům s mrknutím oka.

Pokaždé, když se Bower objevil na některém ze zápasů Maple Leafs bylo vidět, jak moc ho fanoušci v Torontu stále milují. V jeho očích bylo možné vidět stále stejnou jiskru, která ale v úterý vyhasla.

Odpočívej v pokoji Johnny.

Napsat komentář